A solidão pode causar problemas cognitivos e comportamentais

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Um número crescente de pesquisas mostra que a solidão pode estar ligada a uma série de problemas de saúde. As pessoas já estavam solitárias antes da pandemia do coronavírus . Antes que o COVID-19 deixasse pessoas presas em casa e tornasse a aproximação com outras pessoas uma experiência enervante, os pesquisadores estavam percebendo que os americanos estavam mais solitários do que nunca. O artigo é da jornalista Erin Canson, da Cnet, com a tradução e livre adaptação de Portal Raízes. Conifra:

Como a solidão pode estar mudando seu cérebro e corpo

Um estudo de 2018 da seguradora de saúde Cigna descobriu que 54% dos 20.000 americanos pesquisados ​​relataram se sentir solitários . Em pouco mais de um ano, o número subiu para 61%. Os adultos da Geração Z de 18 a 22 anos são supostamente a geração mais solitária, ultrapassando os Boomers, a Geração X e a Geração Y, apesar de estarem mais conectados do que nunca.

A solidão atingiu proporções epidêmicas, disse Doug Nemecek  diretor médico da Cigna. Mais preocupante: um número crescente de pesquisas sugerindo que ficar sozinho por um período prolongado de tempo pode ser ruim para o bem-estar físico e mental das pessoas. Esse mesmo estudo da Cigna colocou os riscos de saúde associados ao tabagismo e à obesidade.

Um artigo de 2018 no The Lancet descreveu a situação assim: “Imagine uma condição que torna uma pessoa irritável, deprimida e egocêntrica e está associada a um aumento de 26% no risco de mortalidade prematura.”

Mas estes são tempos estranhos. Como resultado do COVID-19, manter distância de outras pessoas é a maneira mais segura de se manter saudável, embora possa agravar a sensação de isolamento. É um novo motivo para considerar como a solidão pode afetar tudo, desde o cérebro, o coração e o sistema imunológico.

Por que nos sentimos solitários

A solidão pode evocar imagens de estar longe de amigos e família, mas o sentimento é muito mais profundo do que não ter planos para uma sexta-feira à noite ou ir para um casamento veado. Em termos evolutivos, fazer parte de um grupo significou proteção, compartilhamento da carga de trabalho e maiores chances de sobrevivência. Afinal, os humanos demoram muito para amadurecer. Precisamos de nossas tribos.

“É muito angustiante quando não fazemos parte de um grupo”, disse Julianne Holt-Lundstad (capa), professora de psicologia e neurociência da Universidade Brigham Young. “Temos que lidar com nosso ambiente inteiramente por nós mesmos, sem a ajuda de outras pessoas, o que coloca nosso cérebro em estado de alerta, mas também sinaliza para o resto de nosso corpo estar em estado de alerta.”

Ficar nesse estado de alerta, nesse alto estado de estresse, significa desgaste e dilaceração do corpo. Os hormônios do estresse, como o cortisol e a norepinefrina, podem contribuir para a insônia, ganho de peso e ansiedade durante longos períodos de exposição, de acordo com a Clínica Mayo.

Estamos mais solitários do que nunca

A pandemia, observou Julianne, é possivelmente a experiência mais estressante que muitas pessoas já tiveram na vida. A vida cotidiana mudou, o desemprego disparou e mais de 70 milhões de pessoas em todo o mundo foram infectadas e mais de 1 milhão perderam suas vidas. Normalmente, desafios imensos como esses fariam você buscar a segurança e o apoio de familiares e amigos. Mas, devido à natureza do vírus, as pessoas estão pelo menos mais sozinhas fisicamente do que nunca, o que torna muito mais difícil lidar.

A solidão é algo com que quase todos se identificam, mas os cientistas ainda estão trabalhando para entender como e por que isso afeta a saúde. Um dos desafios fundamentais da pesquisa: a solidão é um sentimento subjetivo que realmente não pode ser medido. Nem mesmo o tamanho da rede social de uma pessoa pode garantir o quão solitária ela é.

Julianne disse que é uma questão de perguntar, em pesquisas, como as pessoas se sentem, seja diretamente (com que frequência você diria que está sozinho?) Ou indiretamente (você sente falta de companhia?).

A NASA vem estudando os efeitos do isolamento e confinamento nos astronautas há anos, chegando a algumas das mesmas conclusões de uma miríade de outros estudos: Condições de isolamento podem levar a problemas cognitivos e comportamentais. Em outro lugar, porém, os pesquisadores estão examinando os aspectos biológicos da solidão e como ela afeta fisicamente o corpo.

Isso pode significar olhar para os cérebros

Pesquisadores do Rush Alzheimer’s Disease Center em Chicago estudaram 823 adultos mais velhos durante um período de quatro anos. Eles usaram questionários para avaliar a solidão, classificações de demência e doença de Alzheimer, bem como testes de pensamento, aprendizagem e memória dos participantes, e atribuíram uma pontuação de solidão entre 1 e 5. Eles descobriram que o fator de risco de uma pessoa para Alzheimer aumentou 51% para cada ponto na escala.

As autópsias foram realizadas nas pessoas que morreram durante o estudo. Não foi demonstrado que a solidão causa as “alterações cerebrais marcantes associadas à doença de Alzheimer, incluindo placas nervosas e emaranhados ou tecido danificado pela falta de fluxo sanguíneo.” No entanto, um pesquisador envolvido no estudo, Robert S. Wilson, disse que a solidão pode tornar as pessoas mais vulneráveis ​​aos “efeitos deletérios da neuropatologia relacionada à idade”.

“A solidão pode ser um bom indicador do declínio cognitivo acelerado”, disse Turhan Canli, professor de neurociência integrativa da Stony Brook University.

Os cientistas estão analisando a solidão e a expressão genética

Como exatamente a solidão se relaciona com os problemas de saúde não é totalmente compreendido. Uma ideia, disse Canli, é que se alguém se sente sozinho e se sente deprimido, é menos provável que tome conta de si mesmo. Eles podem não comer direito. Eles podem beber muito, se preocupar muito, dormir muito pouco. Hábitos como esses podem ter efeitos de longo prazo.

Canli também falou sobre o trabalho em que está envolvido com outro pesquisador do Rush Alzheimer’s Disease Center, David Bennett, que explora como diferentes genes são expressos em pessoas que são ou não solitárias.

Cerca de 30 anos atrás, Bennett iniciou um estudo longitudinal cujos participantes concordaram não apenas em fazer exames físicos e psicológicos anuais, mas em doar seus cérebros ao morrer. Os pesquisadores analisaram duas regiões do cérebro relacionadas à cognição e à emoção. Eles encontraram genes associados a câncer, doenças cardiovasculares e doenças inflamatórias expressos em pessoas mais solitárias.

“Na verdade, existe uma rede de conexões entre esses diferentes genes, pela qual eles podem afetar uns aos outros”, disse Canli, “que pode ser uma razão genética subjacente pela qual essas doenças podem aparecer como uma função da solidão.”

Isso não quer dizer que a solidão cause doenças cardíacas. Há mais pesquisas a serem feitas, incluindo o papel que a herdabilidade desempenha na expressão gênica. Um trabalho anterior de um pesquisador da UCLA chamado Steve Cole sugeriu uma possibilidade – que a liberação de certos hormônios durante o estresse da solidão prolongada poderia estar ativando certos genes ligados a problemas de saúde.

“A experiência subjetiva deve ser traduzida de alguma forma no cérebro em biologia, e é isso que estamos olhando agora”, disse Canli. A melhor compreensão dessas relações pode um dia influenciar as terapias destinadas ao tratamento de pacientes.

O futuro da solidão

Mesmo que os estados estejam começando a relaxar as ordens de bloqueio e restrições a restaurantes, bares e outros locais públicos, o papel que o distanciamento social pode desempenhar na sociedade é desconhecido. Em abril, pesquisadores de Harvard disseram que o distanciamento social intermitente poderia ser necessário até 2022.

O astronauta da NASA Scott Kelly, que passou 340 dias no espaço, escreveu um artigo para o The New York Times em março, oferecendo conselhos com base em sua experiência . Kelly recomenda manter um diário, seguir uma programação e um hobby.

Nemeck, da Cigna, observou que agora, mais do que nunca, é mais importante checar os outros e estar aberto para ter conversas honestas sobre sentimentos de solidão, ao mesmo tempo em que rebate o estigma associado ao sentimento.

“Precisamos entrar em contato com alguns amigos e nos certificar de manter essas conexões e ter conversas significativas”, disse ele. “É importante para todos nós estarmos confortáveis ​​perguntando às outras pessoas como elas se sentem”.

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